Что такое лес?

На первый взгляд ответ на этот вопрос понятен: лес — это место, где растет много деревьев. Вопрос только в количестве этих самых деревьев: одно дерево — это, очевидно, еще не лес. Два, три дерева, аллея из нескольких десятков деревьев — вроде бы тоже еще не лес. А вот сотню — другую растущих рядом больших деревьев уже, кажется, вполне можно назвать лесом.

На самом деле, ответ не так прост. Лес — это сложная экосистема, в состав которой входят деревья, кустарники, травы, мхи, лишайники, грибы, животные, разнообразные микроорганизмы. Почва, на которой (или в которой) живет все это разнообразие живых существ — тоже часть леса. Мелкие речки, ручейки, родники, просто лужи с водой — тоже часть леса. Даже воздух в лесу отличается от воздуха за его пределами, и мы вполне можем его тоже считать частью леса. Конечно, деревья являются обязательной частью леса — но лишь одной из многих других частей. Без остальных частей лес был бы не лесом, а, например, парком, садом, древесной плантацией или чем-нибудь еще.

Что же именно делает лес лесом, и чем он отличается от всего остального?

Важнейшей чертой леса является так называемая лесная среда — особая совокупность условий, свой характерный микроклимат, формирующийся в лесу под защитой полога деревьев. Условия под пологом леса могут очень существенно отличаться от условий открытой местности. Например, зимой, или во время весенних или осенних заморозков, температура в лесу может быть на 3-5 градусов выше, чем вне леса, а в жаркий летний день — наоборот, на несколько градусов ниже. Влажность воздуха под пологом леса также обычно существенно выше, чем на открытом месте — особенно в жаркую и сухую погоду. Значительная часть солнечного света перехватывается или рассеивается кронами деревьев, поэтому под пологом леса даже в яркий солнечный день часто царит тень. Зимой лес, особенно хвойный, обеспечивает защиту от холодных ветров и отчасти — от сильных ночных морозов. Все вместе это создает условия для жизни множества лесных видов растений и животных, для которых лес служит домом. Даже для самих деревьев лесной микроклимат очень важен. Например, молодые, еще не загрубевшие и не одревесневшие побеги ели очень чувствительны к малейшим заморозкам. У молодых елочек, растущих на открытом месте, начинающие отрастать весной молодые побеги в отдельные годы повреждаются поздними заморозками и гибнут. Под пологом леса этого практически никогда не происходит.

Второй важной чертой лесной экосистемы является ее способность к самоподдержанию. То есть лес может прожить значительно дольше, чем каждое из растущих в нем деревьев. По мере роста, развития, старения и гибели старые деревья заменяются более
молодыми, но в целом лес остается лесом (хотя в нем, конечно, и образуются время от времени различные прогалины и открытые пространства в результате гибели части деревьев). Конечно, дикие леса, в которых многие поколения деревьев естественным образом сменяют друг друга, сохранились в основном в самых удаленных уголках Земли. В густонаселенных районах Европейской России, юга Сибири и Дальнего Востока таких лесов уже не найти — практически все растущие здесь леса сформировались после рубок или пожаров, или вовсе на заброшенных сельскохозяйственных землях. Но если оставить эти леса без какого-либо хозяйственного воздействия — они останутся лесом и в дальнейшем, и постепенно они приобретут облик коренных лесов, способных тысячелетиями жить без вмешательства человека.

Наконец, все компоненты лесной экосистемы в той или иной степени связаны друг с другом, зависят друг от друга в своем развитии, можно сказать — приспособлены друг к другу. Например, многие птицы и млекопитающие питаются желудями дуба или орешками кедра — и одновременно с этим разносят желуди и орешки на большие расстояния от взрослых деревьев (конечно, не специально с целью выращивания новых дубов или кедров, а просто делая запасы на зиму и иногда их теряя). Различные грибы, живущие на гниющей древесине, зависят от деревьев (ведь нет деревьев — нет и гниющей древесины). Но и деревья тоже зависят от деятельности этих грибов: способствуя разложению стволов и ветвей отмерших деревьев, грибы возвращают минеральные питательные вещества в почву, делая их вновь доступными для деревьев. Такого рода связей между разными компонентами лесной экосистемы множество, и далеко не все эти связи известны и хорошо изучены.

Человеку не под силу создать лес — со всеми его компонентами и взаимосвязями между живыми организмами — сразу. Многие части леса и взаимосвязи между ними формируются постепенно. Например, лесная среда — особый лесной микроклимат — начинает формироваться после того, как кроны молодых деревьев смыкаются друг с другом, и становится все более выраженной по мере роста деревьев. Лесные виды животных и растений появляются в лесу по мере того, как в лесу — по мере его развития — образуются подходящие для их жизни условия, если, конечно, поблизости есть другие участки леса, откуда эти животные и растения могут попасть или быть занесенными в новый лес. Позже всего в полной мере проявляется способность леса к самостоятельному поддержанию — по мере того, как начинают стареть и гибнуть деревья самых старых поколений, а их место постепенно начинают занимать молодые деревья.

Процесс превращения молодых древесных посадок в настоящий полноценный лес во многом происходит без участия человека — благодаря естественным силам природы. Роль человека обычно состоит лишь в том, чтобы помочь деревьям поселиться и закрепиться на новом месте — там, где условия среды слишком сильно отличаются от лесных, или где молодым деревьям просто неоткуда взяться. Дальше — если посадка удалась, и молодые деревья прижились — процесс формирования леса идет уже естественным образом. Успешность развития нового леса во многом зависит от того, насколько правильно был подобран состав деревьев и кустарников при посадке, есть ли поблизости другие участки леса, откуда могут заселиться типичные лесные растения и животные, насколько лес будет защищен от неблагоприятных внешних воздействий (травяных пожаров, выпаса скота, загрязнения и т.д.).